ciencia Lunes, 22 junio 2015

Esto es todo lo que debes saber sobre las polillas gigantes que invaden Lima

Aniversario Perú

soy Biólogo, PhD. Hobbies: investigador en usos de las TIC, periodismo de datos, nerd, etc.

Usuarios del Twitter reportan avistamientos de mega-polillas en la ciudad capital:

Por inbox también nos enviaron fotos como esta:

Foto: Ernesto Carpio

Foto: Ernesto Carpio

El útero preguntó si habían atestiguado otros avistamientos y tuvimos varias respuestas positivas.

Tal como lo reporta mi colega @la_chax…

….el animalito de la foto es un ejemplar de polilla que pertenece a la familia Sphingidae.

 

1. Estas polillas son comunes en ciudades como Lima

Solo que no la ves. Estas solo vuelan de noche y a altas velocidades. Es posible que puedas ver estas polillas en avenidas que tengan buena iluminación. Por ejemplo, cuando vas por la avenida Arequipa, de noche, mira para arriba y fíjate bien en los postes de alumbrado público. Verás varios insectos que revolotean y se estrellan contra el foco. Si ves unos insectos más grandes que el resto, es posible que estés viendo otros ejemplares de esta polilla. Claro que, al ver de cerca semejante animal tan grande, impresiona. Es más, aquí hay un trabajo científico sobre los Sphingidae que habitan Lima.

2. Los juveniles de estas polillas comen plantas y los adultos beben néctar.

Los adultos han desarrollado una lengua bien laaaarga para poder llegar al fondo de las flores y poder beber néctar. Algunas especies tienen la lengua larguísima. Este es el caso de la polilla Sphingidae Angraecum sesquipedale. Resulta que en el año 1822 descubrieron en Madagascar una orquídea que tenía una flor muy, pero muy profunda, de 30 centímetros en profundidad, y el néctar se encontraba en el fondo. Mi colega Charles Darwin al enterarse de la existencia de tal flor predijo que debería haber un animal con una lengua tan larga que sea capaz de alimentarse de ese néctar. Esta predicción fue corroborada años después cuando se descubrió tal polilla Sphingidae poseedora de una leguaza.

Tiene la lengua más larga que algunos chismosos.

Tiene la lengua más larga que algunos chismosos.

3. Las Sphingidae emiten ultrasonido con sus genitales.

Este artículo de la revista Nature nos cuenta que algunas de estas polillas tienen unas genitalias bravas. Emiten explosiones de sonido que aturden el radar de los murciélagos. Se supone que los murciélagos son tan cegatones que tienen que usar su radar para poder detectar sus presas (la polilla). Estas polillas, al detectar al murciélago se defiende frotando sus genitales lo cual genera un sonido tan fuerte y particular que anula el sonar del murciélago, lo cual es aprovechado por la polilla para escapar. Cuando el murciélago se recupera la polilla ya se dio la fuga.

4. Los Sphingidae son los únicos que han actuado en el cine

Y tienen el privilegio de haber compartido roles con los actorazos Jodie Foster y Anthony Hopkins. Una de ellas hizo un cameo en la película El Silencio de los Inocentes.

El Silencio de los Inocentes fue su debut artístico.

El Silencio de los Inocentes fue su debut artístico.

Esta aparición fue un cameo. Los productores usaron una especie de Sphingidae que tiene unas manchas particulares en el tórax. Usando un poco de imaginación se puede ver una calavera. Lo cierto es que los maquilladores de la película acentuaron la coloración de la polilla para que la supuesta calavera fuera más notoria.

A esta polilla se le conoce como la que tiene la “cabeza de la muerte”. Aquí una foto sin maquillar:

la especie Acherontia lachesis in maquillar.

la especie Acherontia lachesis sin maquillar.

5. No son venenosas.

Hay una familia de polillas grandes que se llama Saturniidae. Esta tiene más de 2,300 especies de las cuales algunas pueden ser venenosas. Están cubiertas de escamas que al contacto con tu piel te puede generar alguna reacción alérgica, enrojecimiento y hasta sangrado. Pero nuestras amigas de la familia Sphingidae no son venenosas. Yo he agarrado varias con estas manos descubiertas y nunca sufrí dolencia alguna.

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